viernes, 22 de octubre de 2010

Los primeros homínidos I

        Antes de entrar en cada una de las especies propiamente dichas,conviene tener en cuenta una serie de consideraciones que nos ayudarán a entenderlas mejor:
        Los avances en la Biología Molecular nos han permitido comprobar cuál es la especie más próxima a la nuestra basándonos en las diferencias genéticas existentes entre ambas.Esta especie,con la que compartimos un ancestro común,es el chimpancé siendo esta diferencia genética de aproximadamente el 1% entre 30.000 genes .Pero,¿cuándo se separaron las dos líneas evolutivas?.
     Los relojes moleculares miden las tasas de mutación de unos determinados genes,los denominados neutros debido a que en ellos la selección natural no opera ,de manera que ni los elimina ni son favorecidos.Estas mutaciones espontáneas se acumulan a un ritmo constante,por lo que,conocida la distancia genética con los chimpancés (1% aprox.),podemos calcular el tiempo transcurrido desde que nuestros linajes se separaron.Los biologos moleculares han llegado a la conclusión de que esto ocurrió hace entre 6 y 8 millones de años (en adelante m.a.).
       Ahora conocemos los extremos de la cadena, aunque esta sea ,como veremos, un frondoso árbol.Antes incluso de ver el registro fósil y comprobar cómo se han producido cambios anatómicos paulatinos,podemos hacer predicciones a cerca de cómo serían los primeros homínidos.Partiendo desde ese punto ancestral, los primeros homínidos debieran presentar,al menos ,uno de los rasgos que se encuentran en los humanos modernos,no un parecido ,sino una característica que los sitúe dentro de nuestro linaje evolutivo.Las características en las que los científicos centran su interés en estos primeros estadios evolutivos son:

          -Bipedalísmo,o capacidaz de desplazamiento sobre las dos piernas.
          -Forma y tamaño de los caninos y del primer premolar.

      Los humanos somos la única especie de primate que camina sobre las dos piernas (rutinariamente) lo cual hace del bipedalísmo un rasgo obvio a considerar dado que nos diferencia del resto de especies.
      Las diferencias en los dientes son más sutiles,aunque no por ello menos importantes.El paso de grandes y afilados colmillos a caninos pequeños requiere la existencia de etapas intermedias que han quedado patentes en el registro fósil con que contamos actualmente.
   Finalmete,la decisión de si un resto fósil pertenece o no a la familia de los homínidos ,depende del resultado de minuciosas comparaciones de rasgos clave como los mencionados.

   Ahora sí presentamos al primer actor de nuestra historia que,puesto que no es un cuento,debiera comenzar así:
       "Hace mucho tiempo,en una lejana era ancestral ,apareció entre las sombras ..............."

Sahelanthropus tchadensis

                               Sahelanthropus tchadensis
                                                           TM 266-01-060-1

        Con estas siglas alfanuméricas es como se conoce dentro de la comunidad científica al ejemplar tipo de la especie.No se trata de un acertijo,aunque sí de una clave que indica el yacimiento en el que fué hallado junto con otros datos ,como el año de su descubrimiento .Así podemos decir que fué hallado en el yacimiento de Toros Menalla (Chad ,al sur del desierto del Sahara) en el año 2001 por Aounta Djimdoumalbaye pero no se hizo oficial hasta su publicación en la revista "Nature" en el año 2002 por Bernard Wood y Michel Brunet.Desde entonces es conocido mundialmente como "Toumai" si bien no toda la comunidad científica está de acuerdo con que se trate de un homínido.
      El hecho de no haber encontrado restos de las extremidades inferores dificulta notablemente el inferir que fuese bípedo ,no obstante,la posición y orientación del forámen magnum (orificio en la base del cráneo a través del cual pasa la espina dorsal) así lo sugiere.
    Respecto a los caninos,estos son pequeños ,comparados con los de otros simios se entiende.Los premolares inferiores,a su vez ,ya no tienen la función de afilar los caninos/colmillos superiores.
      La fauna fósil hallada junto con Sahelanthropus le confiere una edad estimada de 6-7 m.a. ,antigüedad coincidente con la calculada por los biólogos moleculares para el momento de escisión de nuestro linaje con el de los chimpancés.

domingo, 3 de octubre de 2010

Charles Robert Darwin

Qué mejor forma de comenzar éste blog que dedicándole la primera entrada a Mr. Darwin:
El año pasado se conmemoró el segundo centenario de su nacimiento (12 febrero de 1.809) y el 150 aniversario de la publicación de una de las obras cumbre del pensamiento moderno: "El orígen de las especies".La primera edición,de incalculable valor,se publicó el 24 de noviembre de 1.859 con una tirada de 1.250 ejemplares que se agotaron el mismo día de ponerse a la venta.Las sucesivas ediciones sufrieron ciertas modificaciones respecto a la primera ,todas efectuadas por el propio Darwin,para culminar finalmente con la sexta edición, que es la que podemos leer hoy día.
Hay otro gran libro,quizás menos mediático,pero de una importancia trascendental :"Journal of Researches into the Natural History and Geology of the countries visited during the Voyage round the World of H. M. S. Beagle under the command of Captain Fitz Roy" traducido al castellano como :"Diario del viaje de un naturalísta alrededor del mundo".Este es uno de mis libros favoritos en el que Darwin nos cuenta ,con una excelente narrativa, todo lo acontecido y observado durante su famoso viaje de cinco años a bordo del Beagle que inició en 1.831 a la edad de 22 años.
En julio de 1.837 comenzó a tomar notas sobre la transmutción de las especies a partir de las observaciones de su viaje .Estas anotaciones le sirvieron de armazón sobre el que construir "el orígen de las especies "aunque fuera de forma precipitada debido a que ,en 1.858 ,recibió una carta de Alfred Russel Wallace en la que le pedía leyese un manuscrito en el que exponía levemente la mísma conclusión sobre la teoría de la seleccion natural.Lo que continúa es una bonita historia de lealtad y honor aunque la teoría de el orígen de las especies por selección natural se atribuye histórica y honestamente a Darwin.
De obligada visita en Londres es su Museo de Historia Natural en el que podemos encontrarnos con muchos de los especímenes recolectados por el propio Darwin así como algunos de sus cuadernos de notas y material de laboratorio.Tambien podemos presentar nuestros respetos a su estatua aunque ésta, según he podido comprobar ,cambia de sitio.Actualmente preside el Hall del museo,observando a "Dippy" ,el enorme Diplodocus de 26 m que allí se encuentra.Este lugar lo solía ocupar un detractor acérrimo de su teoría: Richard Owen ,padre del vocablo "Dinosaurio",que ahora se encuentra unos peldaños más arriba de la escalinata y al que hay que rendir pleitesía también.
Aquí muestro alguna fotografía que tomé en octubre de 2.008:
-Richard Owen

-Material de laboratorio de Darwin
-Hall principal del Natural History Museum


-Megaterio